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jueves 24 noviembre 2022
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La NASA estrella una nave contra un asteroide para desviarlo

Una nave de la NASA se estrelló este lunes a toda velocidad contra un asteroide para desviar su trayectoria en el espacio, en lo que supone el primer ensayo de la humanidad para proteger a la Tierra de la colisión de futuros objetos espaciales.

A las diecinueve y catorce hora local del este de U.S.A. (veintitres y catorce GMT), la nave famosa como DART (dardo en inglés) se estrelló a una velocidad de seis con cuatro quilómetros por segundo contra la superficie del asteroide Dimorphos, situado a unos once millones de quilómetros de la Tierra. Si bien el impacto pudo verse en la transmisión en riguroso directo de la NASA, los científicos deberán aguardar días o aun semanas para poder ver si la nave no tripulada ha conseguido trastocar tenuemente la órbita del asteroide.

Es la primera vez en la historia de la humanidad que se procura mudar la trayectoria de un cuerpo celeste, en un intento de resguardar a la Tierra de meteoritos afines al que hace sesenta y seis millones de años provocó la extinción de los dinosaurios. La nave que efectuó el viaje es famosa como DART, iniciales en inglés de Prueba de Redirección de un Asteroide Doble, mide prácticamente lo mismo que un frigo o una máquina expendedora de comida, y su construcción ha costado más de trescientos treinta millones de dólares estadounidenses.

Por su lado, el asteroide contra el que se estrelló lleva por nombre Dimorphos (‘dos formas’ en heleno). Es un cuerpo espacial de ciento sesenta quilómetros de diámetro semejante a una luna y que se centra en otro asteroide más grande llamado Didymos, de setecientos ochenta metros de diámetro y cuyo nombre significa ‘gemelo’ en heleno. Juntos son parte de lo que es conocido como un sistema de asteroide doble y fueron elegidos por la NASA pues no suponen ninguna amenaza para la Tierra.

Los científicos de la NASA piensan que el impacto de DART sobre Dimorphos puede haber provocado un cráter y lanzado pequeños fragmentos rocosos al espacio. Un pequeño satélite desarrollado por la Agencia Espacial Italiana prosiguió a determinada distancia la operación para tomar imágenes del impacto y enviárselas a los científicos a fin de que las valoren en las próximas horas o días.

Ya antes del impacto, el administrador de la NASA, Bill Nelson, explicó en Twitter el propósito de la prueba y la equiparó con la película de ciencia ficción ‘Armageddon’, donde el personaje encarnado por Bruce Willis es parte integrante de una misión para destruir un asteroide que se aproxima arriesgadamente a la Tierra. La una gran diferencia entre ‘Armageddon’ y la misión de la NASA es que, en un caso así, la meta era desviar no destruir al meteorito, ya que un fuerte impacto podría terminar en desastre con cientos y cientos de rocas cayendo sobre la Tierra.

LA NASA no tiene en su radar algún objeto que pueda representar una amenaza directa contra la Tierra a lo largo de los próximos cien años, mas ha decidido poner a prueba su tecnología para estar preparada.

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