El enigmático patrón de líneas descubierto por la NASA.

El enigmático patrón de líneas descubierto por la NASA.
EP

Enigmáticos accidentes geográficos, para los que no hay una explicación concluyente, han sido localizados en Siberia por científicos del Earth Observatory de la NASA.

En las imágenes adquiridas por el instrumento Operational Land Imager (OLI) en Landsat ocho, se aprecian patrones de listas que viran y viran cerca de un área de colinas en la meseta central del norte de Siberia, a sesenta y seis grados de latitud. En colinas más empinadas, las franjas forman bucles estrechos que se mueven en espiral desde la cima de la colina hasta el fondo. Conforme descienden cara las riberas del río, empiezan a desvanecerse. Por último, las rayas desaparecen en elevaciones y latitudes más bajas.

Hay múltiples causas posibles para el patrón de listas propio, y las contestaciones cambian conforme la época y conforme la experiencia del estudioso.

Esta una parte de la meseta central de Siberia se halla en el Círculo Polar Ártico, donde las temperaturas del aire continúan en negativo a lo largo de la mayoría del año. Una gran parte del paisaje está cubierto de permafrost que puede extenderse de decenas a cientos y cientos de metros bajo la superficie. Hay niveles diferentes de intensidad, mas esta área por norma general tiene cobertura de permafrost a lo largo del noventa por ciento del año.

La tierra se descongela esporádicamente, y se sabe que los ciclos de congelación y descongelación crean patrones de polígonos, círculos y franjas en la superficie (lo que es conocido como «suelo con patrones»). En el caso de las imágenes, las rayas podrían ser círculos alargados estirados en las laderas por semejantes ciclos de deshielo. No obstante, los estudios han probado que este género de franjas por norma general se genera a una escala mucho menor y tiende a orientarse cara abajo.

Para los geomorfólogos, la naturaleza del suelo ofrece otra explicación para las rayas. En zonas tan frías, los suelos pueden transformarse en Gelisoles, suelos con permafrost en sus 2 metros superiores y, con frecuencia, con capas más oscuras y claras que se distinguen por más materia orgánica o bien más contenido de minerales y sedimentos. Conforme el suelo se congela y se funde, las capas se rompen y se mezclan verticalmente en un proceso llamado crioturbación.

La acción persistente de congelación y descongelación durante las estaciones puede hacer que las capas se alineen en un patrón de listas. Diferentes géneros de flora de tundra (líquenes, arbustos bajos y musgo) podrían medrar preferiblemente en estas capas de Gelisol, acentuando las rayas que vemos desde arriba. Mas esta hipótesis no se ha probado a gran escala.

Geología de torta de capas

Desde la perspectiva de un geólogo, las distintas franjas semejan afines a las capas de rocas sedimentarias. Thomas Crafford, del Servicio Geológico de U.S.A., llamó al patrón «geología de la torta de capas», donde las capas de rocas sedimentarias han sido expuestas y disecadas por la erosión.

Conforme se funde la nieve o bien la lluvia desciende, los pedazos de roca sedimentaria se desprenden y se mandan a los acantilado de abajo. Tal erosión podría ocasionar un patrón escalonado que aparece como rayas desde el espacio afín a una rebanada de torta de capas. Este patrón asimismo se conoce como «topografía de barrancos y bancos».

En la imagen de Landsat de invierno, la nieve hace que el patrón de listas se destaque más que en otras estaciones. Los bancos serían las franjas más claras (cubiertos de nieve) y los barrancos serían las franjas más oscuras. El mapa de elevación digital del Ártico de arriba, basado en datos del Proyecto ArcticDEM, brinda una perspectiva más clara de las posibles peculiaridades del barranco y el banco.

«Semejan pequeños cañones, quizás como los Badlands de Dakota del Sur. Las franjas horizontales semejan ser diferentes capas de roca sedimentaria», afirmó en un comunicado Walt Meier, especialista en hielo del Centro Nacional de Datos de Hielo y Nieve de EE.UU. «La manera del patrón de erosión se ve un tanto diferente a la erosión sedimentaria estándar, mas supongo que se debe al permafrost. Los ríos se desgastan a través del suelo helado. Asimismo podría haber algún efecto de las heladas que afecten la topografía».

Múltiples ríos atraviesan la meseta, incluyendo el Markha, y conforme el patrón de listas se aproxima al río, empieza a desvanecerse. Esto podría ser el resultado de la acumulación de sedimentos durante las riberas de los ríos debido a millones de años de erosión.

Louise Farquharson, geóloga ártica de la Universidad de Alaska-Fairbanks, apuntó una zona en el norte de Alaska con un patrón de listas muy afín que podría formarse a través de un proceso afín.

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